Las disciplinas espirituales: El ayuno

«Al sobrecargar el cuerpo con comida se estrangula el alma y se la hace menos activa». -Seneca

 

La disciplina del ayuno se remonta a la antigüedad, es común a casi todas las religiones del mundo (así como a sistemas filosóficos como el estoicismo), y se menciona en la Biblia más veces que el bautismo. Hay una razón para esta prevalencia y universalidad.

El ayuno es la más concreta y visceral de las disciplinas espirituales, y su intersección entre lo físico y lo metafísico produce unos efectos excepcionalmente potentes, perceptibles y que despiertan los sentidos, salvando la distancia, a menudo demasiado grande, entre el cuerpo y el alma.

En los últimos tiempos, el ayuno se ha hecho popular sólo por sus efectos sobre la salud, pero cuando se practica también como disciplina espiritual, puede desbloquear muchas más posibilidades de las que se pueden leer en una báscula.

Hoy nos adentraremos en cómo sacar el máximo provecho del ayuno, utilizándolo como una puesta a punto vital no sólo para la salud del cuerpo, sino para la aptitud del espíritu.

¿Qué es el ayuno?

El ayuno consiste en abstenerse voluntariamente de algo durante un tiempo limitado; no se trata de un ayuno si se piensa dejar de consumir esa cosa para siempre, aunque al final del ayuno se puede decidir no reincorporarla a la vida. Dependiendo de lo que se ayune, los ayunos pueden durar de días a semanas.

Algunos ayunan de todos los alimentos sólidos, pero se permiten beber zumos. Otros ayunan de ciertos tipos de alimentos; los cristianos ortodoxos orientales, por ejemplo, ayunan cada miércoles y viernes de carne, pescado, productos lácteos, aceite de oliva y vino.

También se puede ayunar de cosas no nutritivas, como la tecnología o ciertos hábitos de comportamiento.

Sin embargo, lo más básico y tradicional es que el ayuno implica abstenerse de toda comida y bebida calórica (a veces también de agua). Y aunque más adelante hablaremos del ayuno no relacionado con la dieta, ésta es la forma en la que se centra este artículo.

¿CUÁLES SON LOS PROPÓSITOS DE LA DISCIPLINA ESPIRITUAL DEL AYUNO?

El ayuno ha recibido mucha atención en los últimos años por las ventajas que ofrece a la salud física. Aunque las investigaciones sobre el tema son todavía relativamente nuevas, el ayuno puede ayudar a perder peso, normalizar los niveles de insulina, reforzar el sistema inmunitario, aumentar la hormona del crecimiento humano, estimular la regeneración celular y prolongar la longevidad. Al dejar de procesar los alimentos, las reservas de grasa se alimentan y las células tienen la oportunidad de entrar en modo de reparación: las viejas y dañadas se destruyen y se generan nuevas células. Como dice el padre Thomas Ryan en El arte sagrado del ayuno: abstenerse de comer «da al cuerpo la oportunidad de renovarse. Es un tiempo en el que el cuerpo quema su basura. Es como un día de limpieza de la casa».

Al «sacar la basura», el ayuno parece tener un efecto vitalizador y equilibrador en los sistemas hormonales y metabólicos del cuerpo, y los practicantes han informado de una agudización de las funciones mentales también.

Aunque la disciplina espiritual del ayuno no se practica principalmente por razones de salud física, estos beneficios tampoco deberían separarse totalmente de su propósito. Como explica Ryan, la disciplina integra beneficios tanto para el cuerpo como para el alma:

«No tiene que ser una cosa o la otra… Puede y debe ser ambas cosas, porque no somos sólo cuerpos ni sólo espíritus. Somos espíritus encarnados. Carne encarnada. Lo que es bueno para mí físicamente es bueno para mí. Y lo que es bueno para mí espiritualmente es bueno para mí. Sólo hay un «yo» al que todo se refiere».

Dicho esto, es importante entender que al practicar el ayuno como disciplina espiritual, lo físico es secundario, y sirve de vehículo a lo espiritual; como dice Ryan, «manipulamos lo físico para acceder a lo espiritual»; el ayuno «proporciona sensaciones físicas que apuntan a realidades espirituales.» El hambre del estómago está diseñado para ponernos en contacto con el hambre del alma.

Lo interesante, de hecho, es el modo en que los beneficios físicos del ayuno reflejan simbólicamente los espirituales; del mismo modo que el ayuno equilibra las hormonas del cuerpo y renueva sus células, recalibra las prioridades del alma y repara lugares de nuestro carácter que se han dañado y enfermado. Al ayunar, se purifica el cuerpo y se aclara el alma.

En última instancia, el ayuno no se eleva al nivel de una disciplina espiritual a menos que lo enfoques intencionalmente como tal. Si ayunas con objetivos espirituales, obtendrás automáticamente los beneficios físicos; pero si ayunas sin intenciones espirituales, los efectos se extenderán sólo al cuerpo, sin tocar significativamente el alma.

Aunque los objetivos espirituales específicos del ayuno varían según la tradición religiosa de cada uno, hay muchos propósitos que trascienden las escuelas de creencias y filosofía:

Enseña que el malestar ≠ malo

El ayuno es posiblemente la más contracultural de las disciplinas espirituales. En una época de comodidades sin precedentes -cuando todos los ambientes están climatizados, la comida puede pedirse con sólo pulsar un botón, el entretenimiento puede ser perfectamente curado al gusto personal, y nos sentimos con derecho a satisfacer cada deseo inmediatamente- cualquier cosa incómoda parece una molestia totalmente innecesaria. Esperamos estar siempre llenos, siempre saciados.

Sin embargo, la plenitud no siempre es buena, y el vacío no siempre es malo. El ansia constante de placer puede ser perjudicial, y el malestar ocasional puede ser exactamente lo que necesitamos.

Richard Foster escribe cómo llegó a esta conclusión en The Celebration of Discipline:

«La primera verdad que se me reveló en mis primeras experiencias de ayuno fue mi ansia de buenas sensaciones. Ciertamente no es algo malo sentirse bien, pero debemos ser capaces de llevar ese sentimiento a un lugar fácil donde no nos controle».

Culturalmente, hemos llegado a comprender que el dolor del ejercicio es necesario si queremos mejorar nuestra salud física. Pero rara vez trasladamos esta aceptación a otros ámbitos de la vida, donde es igual de cierto. A veces, casi siempre de hecho, tienes que sentirte incómodo para mejorar.

A veces hay que vaciarse para llenarse.

Fortalece la voluntad
«Más que cualquier otra disciplina, el ayuno revela las cosas que nos controlan». -Lynne M. Baab, El ayuno

La voluntad del espíritu es un músculo muy parecido a los del cuerpo; cuanto más se ejercita, más fuerte se hace. Y el ayuno proporciona a nuestro músculo de la voluntad un entrenamiento incomparable que no sólo aumenta su fuerza en lo que respecta a lo que consumimos, sino en todos los ámbitos de la vida.

Aquí es donde el ayuno se relaciona con la simplicidad. Para vivir la vida simple, uno debe mantener sus prioridades de propósito – sus amores – en orden. El reto es que los deseos más bajos buscan constantemente imponerse sobre los ideales más nobles.

El ayuno proporciona una práctica concreta y visceral para elegir los principios más elevados sobre los apetitos más bajos. Al sentir el hambre física, pero despreciar su atracción, te enseñas a ti mismo que eres el jefe de tu cuerpo, que no recibes órdenes de marcha de tu vientre. Te enseñas a ti mismo que eres el amo de tus apetitos, en lugar de su esclavo.

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