HIERBA GATERA: La Droga Recreacional de los Gatos

¿Cómo el ‘Catnip‘ hace su magia en los gatos?

Ramona Turner, veterinaria especializada en cuidados de felinos durante más de 25 años, es propietaria de dos hospitales para animales con sede en Fresno, California. Ella responde a este enigma sobre el extraño comportamiento de nuestros amigos peludos.

Los gatos, desde nuestros compañeros domésticos hasta leones y tigres, son exquisitamente susceptibles a un aceite volátil que se encuentra en los tallos y las hojas de la planta de hierba gatera.

Cuando los gatos huelen la hierba gatera, exhiben varios comportamientos comunes a las hembras en celo: pueden frotar la cabeza y el cuerpo sobre la hierba o saltar, rodar, vocalizar y salivar. Esta respuesta dura unos 10 minutos, después de lo cual el gato se vuelve temporalmente inmune a los efectos de la hierba gatera durante aproximadamente 30 minutos.

La respuesta a la hierba gatera es hereditaria; alrededor del 70 al 80 por ciento de los gatos exhiben este comportamiento en presencia de la planta. Además, la hierba gatera no afecta a los gatitos hasta que tienen unos seis meses y comienzan a alcanzar la madurez sexual.
Las plantas de hierba gatera (Nepeta cataria y otras especies de Nepeta) son miembros de la familia de la menta y contienen aceites volátiles, esteroles, ácidos y taninos. Originaria de Europa, Asia y África, la planta fue traída a América del Norte por los colonos; Hoy en día, la planta es popular en los jardines de hierbas y crece ampliamente como hierba. El Catnip es considerado como no adictivo y completamente inofensivo para los gatos.

Entonces, ¿cómo funciona la hierba gatera? La nepetalactona, uno de los aceites volátiles de la hierba gatera, ingresa al tejido nasal del gato, donde se cree que se une a los receptores de proteínas que estimulan las neuronas sensoriales. Estas células, a su vez, provocan una respuesta en las neuronas del bulbo olfatorio, que se proyectan a varias regiones del cerebro, incluida la amígdala (dos grupos neuronales * en el cerebro medio que median las respuestas emocionales a los estímulos) y el hipotálamo, la “glándula maestra” del cerebro. eso juega un papel en la regulación de todo, desde el hambre hasta las emociones.

La amígdala integra el flujo de información desde las células del bulbo olfatorio y los proyectos a las áreas que rigen las respuestas de comportamiento. El hipotálamo regula las respuestas neuroendocrinas a través de la glándula pituitaria, creando una “respuesta sexual“. Es decir, el gato esencialmente reacciona a una feromona artificial de gato.

Los cerebros humanos son fisiológicamente diferentes de los cerebros de los gatos y las personas no reaccionan a la hierba gatera al “drogarse”. Sin embargo, los nativos americanos alguna vez usaron hierba gatera para los gritos incontrolables de cólico infantil. También sirve como un sedante suave en algunos tés de hierbas. En los círculos de la medicina alternativa, los herbolarios suelen recomendar la hierba gatera para disminuir los dolores de cabeza por migraña y aliviar los calambres, los gases, la indigestión, el insomnio, el nerviosismo y la anorexia, o como una pasta herbal para reducir la hinchazón asociada con la artritis y las lesiones de los tejidos blandos.

Referencia: https://www.scientificamerican.com/article/experts-how-does-catnip-work-on-cats/